Características y comportamiento de vuelo de la libélula

Libélula, (suborden Anisoptera), también llamada más oscura, flecha del diablo, o aguja del diablo, cualquiera de un grupo de aproximadamente 3,000 especies de insectos depredadores aéreos que se encuentran más comúnmente cerca de hábitats de agua dulce en la mayor parte del mundo. Los altruistas (suborden Zygoptera) a veces también son llamados libélulas, ya que ambos son odonatos (orden Odonata).

Características distintivas y comportamiento de vuelo

Las especies de libélulas (Anisoptera) se caracterizan por tener cuerpos largos con dos pares estrechos de alas membranosas intrincadamente veteadas que, aunque generalmente son transparentes, pueden tener marcas de colores.

Características distintivas de la libélulaA diferencia de los damiselas, los pares de alerones delanteros y traseros tienen formas diferentes. Además, las libélulas descansan con sus alas extendidas horizontalmente, en lugar de mantenerse verticalmente una contra la otra (con la excepción de una familia muy pequeña, Epiophlebiidae).

Las libélulas tienen una estructura más poderosa y generalmente son voladores mucho más fuertes que los damiselas. El skimmer de globo (o planeador errante, Pantala flavescens), una libélula migratoria, por ejemplo, realiza un viaje multigeneracional anual de unos 18.000 km ; para completar la migración, los skimmers de globo individuales vuelan más de 6.000 km , una de las migraciones más lejanas conocidas de todas las especies de insectos. Las libélulas también tienen enormes ojos saltones que ocupan la mayor parte de la cabeza, dando a algunos un campo de visión que se aproxima a los 360 grados.

Los adultos alados son de diversos colores en una variedad de tonos que van desde el metálico hasta el pastel. En comparación con otros insectos, son grandes, y algunos tienen una envergadura de hasta 16 cm . Incluso las especies más pequeñas tienen unos 20 mm de diámetro. Además de ser unos voladores extremadamente ágiles, también son unos de los insectos más rápidos.

Los músculos de las alas de las libélulas deben estar calientes para que funcionen de manera óptima y, por lo tanto, si están fríos, el insecto a menudo participa en el zumbido de las alas y se asocial con el sol para generar calor antes de volar. La velocidad y agilidad de la libélula contribuyen a que sea uno de los depredadores aéreos más efectivos. Los insectos voladores pequeños son la comida habitual, pero algunas libélulas consumen regularmente presas que representan el 60 por ciento de su propio peso.

Ciclo de vida y reproducciónCiclo de vida y reproducción de la libélula

Las libélulas jóvenes, llamadas larvas o a veces ninfas o náyades, son acuáticas y son depredadores tan dedicados bajo el agua como los adultos lo son en el aire. Las larvas funcionalmente sin alas son usualmente moteadas o de color apagado, igualando los sedimentos o plantas de agua entre las cuales viven. Tienen ojos saltones algo similares a los de los adultos, pero poseen una formidable estructura anatómica que no está presente en el adulto. Llamada la «máscara», es una fusión del tercer par de piezas bucales de la larva. Desproporcionadamente grande, la máscara se pliega por debajo de la cabeza y el tórax cuando no se usa.

Al final de la máscara hay un juego de pinzas en forma de colmillos que se utilizan para capturar presas como gusanos, crustáceos, renacuajos y peces pequeños. Las diferentes especies de larvas de libélula pueden describirse como especies que se extienden, excavan, se esconden o se clasifican. Su forma, metabolismo y respiración difieren concordantemente con el microhábitat que ocupan.

Las larvas se arrastran desde los huevos puestos en el agua o cerca de ella. Algunas especies ponen sus huevos dentro del tejido de la planta, otras fijan sus huevos a sustratos en o por encima de la superficie del agua, y algunas pueden dejar caer o lavar sus huevos desde el abdomen al agua. Las larvas absorben el oxígeno del agua usando las branquias dentro del recto.

El abdomen aspira agua y la bombea de nuevo a través del ano. El agua puede ser expulsada por la fuerza de esta manera, resultando en la propulsión a chorro como medio de escape. Los residuos sólidos también se expulsan de esta manera. A medida que la larva crece, muda, sus alas futuras se vuelven aparentes a la mitad del desarrollo de la larva. Estas envolturas de las alas se agrandan rápidamente con cada muda sucesiva. Eventualmente, la larva se arrastra fuera del agua (a menudo por la noche) y muda por última vez, emergiendo como un adulto y dejando atrás una piel enyesada (exuvia).

Las libélulas, como las damiselas, exhiben una postura de apareamiento única en la Odonata. El macho y la hembra se contorsionan en la posición de «rueda» antes de que se transfieran los espermatozoides. Antes y después del apareamiento, las libélulas a menudo vuelan en tándem, con el macho remolcando a la hembra en vuelo usando broches en la punta de su abdomen para agarrar la parte posterior de su cabeza. Parejas de algunas especies pueden permanecer en tándem mientras la hembra pone sus huevos.

Nombres DescriptivosNombres Descriptivos de la libélula

Muchas familias de libélulas tienen nombres comunes descriptivos asociados con sus nombres científicos. Algunos ejemplos son los vendedores ambulantes (Aeshnidae), los pétalos (Petaluridae) y las colas de palo (Gomphidae). Numerosos otros nombres relacionados con la taxonomía y los hechos no se han aplicado tradicionalmente a las libélulas, como el aguijón de los caballos.

Las libélulas también han sido conocidas como «médicos serpientes» en el sur de América, debido a la superstición de que cuidan a las serpientes enfermas hasta que recuperan la salud. El término «aguja de zurcir del diablo» se deriva de la superstición de que las libélulas pueden coser los ojos, los oídos o la boca de un niño dormido, especialmente de uno que se ha portado mal. En realidad, las libélulas no representan ningún peligro para los humanos.